當科學家遇上埃塞俄比亞跑手

Kenenisa_Bekele_Berlin_17082009

(原文在2016年5月27日刊於am730)

馬拉松的世界紀錄在過去18年被打破了9次,時間由2小時6分50秒縮短至2小時2分57秒,按照目前走勢,人類在兩小時內完成馬拉松的日子將於何日到來呢?

跑步雜誌《Runners’ World》分析了超過1萬名職業跑手的比賽數據,認為一位帶氧能力突出、20歲出頭的跑手,能夠在攝氏3度的天氣、平坦的賽道,以及豐富的比賽獎金等因素配合下,在2075年將時間縮短至兩小時以下。換句話說,看官還要再等接近60年,在天時地利人和的配合下,世上才會出現一位能夠以平均每公里2分50秒的速度完成馬拉松的運動員。

英國布萊頓大學(University of Brighton)運動科學教授Yannis Pitsiladis認為,以上預測太過保守,於是在兩年前展開了一個名為「Sub 2 Project」的實驗計劃,希望透過各種各樣的科學測試,在2019前達標。在Yannis的方程式裡,飲食、地理環境、跑姿、基因……反正任何有可能縮短一秒半秒的方法都值得大膽假設,小心求證。例如在比賽期間量度細微的體溫和室溫變化,隨時隨刻向跑手報告最具效益的跑速;又例如跑手在比賽時燃燒糖分和脂肪,因此比賽愈到後段,體重便愈輕,保持同樣跑速時便更省力,但大腦通常會在這時候向身體發出缺乏能源的警號,讓跑手有「撞牆」感覺。Yannis認為,解決方法可能是讓跑手用糖水漱口,刺激味覺,令大腦誤以為快有救兵, 繼續鞭策肌肉,同時又可以避免因為進食而體重反彈。

Screen Shot 2016-05-29 at 1.37.06 AM既有測試方法,當然亦需要有測試對象。Yannis的其中一隻「白老鼠」是埃塞俄比亞跑步名將Kenenisa Bekele(圖)。Kenenisa是5千米和1萬米世界紀錄保持者,擁有的奧運和世錦賽金牌數目媲美同胞Haile Gebrselassie。33歲的Kenenisa近年因為飽受傷患困擾而缺席大型賽事,到近期才復出並轉戰馬拉松項目,期望在退役前再創紀錄。

身兼國際奧委會反禁藥顧問的Yannis說,如此大費周張,是想證明即使在沒有禁藥幫助下,亦可以利用科學研究去挑戰人類極限。當一個抱著「唔試過點知唔work」的科學家遇上自言「唔算後生」但求勝心切的跑手時,又會擦出怎樣的火花呢?

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